Деньги будущего уже здесь

(Июль 2011)

О пиринговой системе цифровых наличных под названием BitCoin сейчас говорят много и противоречиво. Для кого-то это великая вещь, для кого-то – очередная финансовая пирамида. Но за спорами часто ускользает суть…

bitcoins

Если бы лет эдак тридцать тому назад людям рассказали о скоро грядущей глобальной сети интернет, которая свяжет в одну систему компьютеры всех государств, то вряд ли кто сильно такому прогнозу удивился бы. Ведь все фантасты и футурологи давно пророчили нечто подобное.

Но вот если в сущности то же самое сформулировали бы несколько иначе, то эффект почти наверняка был бы совсем не такой. В начале 1980-х годов в корне по-другому воспринимались слова о том, будто совсем скоро практически всякий человек в мире сможет легко посылать письма в любую точку земного шара, письма эти дойдут почти моментально, по сути бесплатно и вообще без какого-либо посредничества-участия всяких там государственных почт. В те времена подобные заявления звучали бы как однозначное свидетельство, что у декларирующего явные проблемы с головой.

В начале 1990-х раскол мира на два смертельно враждующих идеологических лагеря уже полностью утратил свою актуальность. Но при этом – всего лишь двадцать лет тому назад – все так же вряд ли кто поверил бы, что поболтать по телефону с приятелями, находящимися хоть на другом конце света, скоро будет можно не только совсем просто и фактически бесплатно, но и без всякого посредничества телефонных компаний, обеспечивающих международные или междугородние звонки.

Сегодня, когда на электронной почте, Skype-телефонии и пиринговых системах коммуникаций успело подрасти уже целое поколение, очередной прогноз на ближайшее будущее не должен казаться оторванной от жизни фантастикой. Теперь уже не так сложно, наверное, представить себе мир, где все люди могут свободно использовать интернет не только для прямых персональных коммуникаций, но и для прямых взаимных расчетов за товары и услуги на основе совершенно нового типа денег.

Таких цифровых денег, которые вообще не подразумевают никаких национальных правительств и центральных банков, контролирующих нынешние финансы. Не говоря уже о свободе от тирании посредников – банков, компаний кредитных карт и фирм, занимающихся денежными переводами – которые дерут с народа грабительские поборы за выполнение тривиальных, в сущности, задач.

Благодаря нынешнему уровню развития инфотехнологий, уже сейчас имеются все возможности для реализации такой платежной системы, участники которой рассчитываются друг с другом полностью обезличенными цифровыми деньгами – словно общепланетными наличными. Именно такую идею, собственно говоря, и воплотила в жизнь виртуальная цифровая валюта под названием BitCoin.

Как это устроено

С технической точки зрения система BitCoin представляет собой платежный веб-сервис с открытым исходным кодом, где через распределенную пиринговую сеть обеспечиваются финансовые транзакции на основе виртуальной децентрализованной валюты (именуемой биткойнами, т.е. «битовыми монетами»).

Здесь в принципе не существует никакого центрального BitCoin-банка, а вся система функционирует исключительно благодаря инфраструктуре равноправных компьютеров пользователей. Пиринговая сеть таких компьютеров распределена по земному шару и всегда открыта настолько, что все желающие могут в любой момент подключаться к этой системе или, наоборот, отключаться от нее, как только это им понадобится.

Цифровые монеты-биткойны в основе своей представляют собой небольшой фрагмент защищенного криптографией кода, который удобно пересылать через интернет и хранить в файле-кошельке. Помимо трансферов с одного адреса на другой, биткойны можно обменивать на товары и услуги в разнообразных торговых точках, а также биткойны можно покупать и продавать за традиционные деньги в нескольких обменных веб-пунктах или онлайновых биржах.

Поскольку система полностью открыта для наращивания инфраструктуры, здесь стараниями самих участников регулярно появляются новые сервисы. Типа доверяемого хранения цифровых кошельков в онлайне, подстраховочного депонирования денег покупки на период от заказа до доставки товара, переноса кошелька на мобильные устройства и так далее.

Кроме того, уже известно об энтузиастах-программистах, покупающих бывшие в употреблении банкоматы и переделывающих их в автоматический терминал для обмена биткойнов в кошельке мобильника на настоящие бумажные деньги.

В отличие от всех прочих утвердившихся в Сети платежных систем типа кредитных карт, PayPal или WebMoney, сеть BitCoin в своей работе никак не связана с традиционными или аккредитованными финансовыми институтами. Соответственно, BitCoin ни с какого бока не является объектом централизованного регулирования. Регулировать, по большому счету, тут просто некого и нечего, коль скоро вся система существует лишь как одноранговая сеть компьютеров, распределенных по земному шару.

Одним из важнейших итоговых результатов данного подхода оказывается то, что здесь очень маленькие или вообще никакие сборы за транзакцию. Ну а кроме того – как и при расчетах реальными наличными – система BitCoin способна предоставлять пользователям очень высокую степень анонимности.

По этой причине, в частности, биткойн-средства оказываются вне досягаемости для властей, которые по тем или иным причинам могли бы пожелать заморозить или арестовать денежные накопления тех, кого им хотелось бы прищучить (сие есть просто факт, а хорошо это или плохо – разговор отдельный).

Анонимность цифровых наличных

Изначальная открытость проекта неразрывно связана с поддержкой анонимности пользователей BitCoin. Для каждого участника, скачавшего программу-клиента, генерируется виртуальный «кошелек», который можно хранить на локальном диске компьютера, на личной флешке или в онлайне – через дополнительные сервисы типа InstaWallet или MyBitcoin. Каждый кошелек может содержать множество аккаунтов, а каждый аккаунт, в свою очередь, может быть связан с несколькими адресами в системе.

При этом ни имя аккаунта, ни привязанные к нему адреса совершенно не обязаны быть связанными с именем владельца – это просто длинные случайного вида последовательности из буквенно-цифровых символов. Оборотной стороной такого подхода, конечно же, оказываются риски быстрой и невосполнимой потери битмонет – примерно как с хранением наличных в кошельке. Для злоумышленников в системе BitCoin вопрос о доступе к цифровому кошельку жертвы (и/или хищению из него биткойнов) сводится, в сущности, лишь к вопросу о знании пароля доступа к файлу.

Подобно тому, как при выпуске реальных наличных каждой банкноте присваивается сугубо индивидуальный номер идентификации, в системе BitCoin все монеты не только строго учтены, но и абсолютно все транзакции с их участием с необходимостью держатся открытыми для публики.

Однако та легкость, с которой любой пользователь может создавать и оперировать множеством разных аккаунтов и адресов (хоть делай новый адрес на всякую очередную транзакцию), делает очень сложной задачу по привязке любого конкретного персонажа к его онлайновым биткойн-транзакциям.

Как «добывают» битмонеты

Один из самых любопытных нюансов в устройстве системы BitCoin – это механизм появления здесь монет в условиях полного отсутствия центрального органа, то есть «монетного двора», обычно их выпускающего.

В реальной жизни человечество в свое время нашло всеобщий эквивалент товарно-денежного обмена в виде меры золота. Поскольку биткойны сделаны из чистой математики и криптографии, гениальность неизвестного создателя (или создателей) системы BitCoin проявилась в том, что удалось придумать математический эквивалент процессу добывания золота из недр земли.

Здесь тоже всякий желающий пользователь может попытать счастья в «добыче» нескольких новых монет – предоставив вычислительные мощности своих компьютеров для решения некой математической задачи с постоянно нарастающей сложностью.

Всякий раз, когда очередной этап вычислений над массивом больших чисел приводит к промежуточному успеху (отыскание «короткого» значения хеш-функции с некоторым числом нулей на первых местах), порождается новая порция из 50 монет. Эти биткойны распределяются среди участников обсчета блока согласно их вычислительному вкладу.

Но самое главное – и именно этот момент почему-то часто упускают при объяснениях – что абсолютно все занятые «добычей» компьютеры тратят свои мощности вовсе не на пустые забавы, зря расходующие электроэнергию. На самом деле они заняты распределенной верификацией всех биткойн-транзакций в сети, обеспечивая таким образом стойкость системы к мошенничеству с повторным использованием одних и тех же битмонет в нескольких платежных операциях.

Благодаря такой системе массово-распределенных проверок здесь не могут появляться фальшивые биткойны, а за каждой подлинной монетой тянутся цепочки блоков, легко подтверждающих ее подлинность проверочными вычислениями. А автоматический выбор для верификации самой длинной из таких цепочек предотвращает многократные оплаты одной и той же монетой.

Количество золота в недрах земли, как можно предполагать, есть величина ограниченная, а сложность его добычи с течением времени только возрастает. Аналогично, в системе BitCoin нарастающая сложность вычислительной задачи сконструирована таким образом, что отыскивать короткие хеши будет все сложнее и сложнее, а в конечном итоге вычислений будет сгенерировано лишь конечное число биткойнов – около 21 миллиона штук.

Согласно текущим оценкам, произойдет это примерно к 2040 году. По состоянию на настоящий момент в системе «добыто» около 6,5 миллионов монет.

Как и при похожем сценарии реальной «золотой лихорадки» (а также, увы, во всех схемах финансовых пирамид) начальный капитал легче всего делают те, кто раньше всех подключился к участию в проекте. В первые недели и месяцы существования системы BitCoin новые блоки можно было достаточно быстро генерировать даже при помощи процессоров обычных бытовых компьютеров.

Однако сейчас, по свидетельству знающих людей и FAQ-информации с официального сайта bitcoin.org, для получения реальной «монетной» отдачи от вычислений пользователям приходится затрачивать намного больше компьютерного времени. Причем задействуя для этого уже не обычные процессоры, а кластеры графических карт класса хай-энд (лучше всего подходящих для подобных массивно-распределенных вычислений). Нехватки в энтузиастах «добычи», впрочем, по-прежнему не ощущается.

Короче говоря, если суперкомпьютерные вычисления и математические нюансы новой цифровой валюты не вызывают у вас обостренного интереса, то сейчас подключение к добыче биткойнов вряд ли окажется плодотворной затеей. Однако для того, чтобы быть полноправным пользователем системы, совершенно не обязательно становиться участником добычи монет, или – иначе – процессов верификации транзакций.

Система всегда открыта для всех и устойчиво наращивает популярность в массах. Вместе с ростом популярности, ясное дело, начал стремительно повышаться обменный курс биткойна, ну а оборотной стороной этой тенденции стал приход больших проблем.

Проблемы доверия и безопасности

Вплоть до июня нынешнего года основные претензии к системе BitCoin сводились, главным образом, к анонимности ее создателя, укрывшегося под японским псевдонимом Сатоши Накамото (практически наверняка это не подлинное имя криптографа, которого никто и никогда не видел в реальной жизни и который «исчез» из интернета в декабре 2010, как только все механизмы БитКойна явно продемонстрировали свою работоспособность).

В ситуации, когда главный инициатор проекта бесследно исчезает, и не исключено, что исчезает с присвоением значительного, но неизвестного количества начального капитала, происходящее внешне становится сильно похоже на очередную финансовую пирамиду, но только в новомодной хайтек-упаковке.

Причем развеять эти подозрения не всегда помогают даже полностью открытые коды системы – смотри, изучай кто хочешь… Мало кто из сомневающихся способен самостоятельно установить, что все здесь сконструировано прозрачно и абсолютно честно.

Как бы там ни было, новизна и прозрачность системы сыграли свою положительную роль. Примерно с апреля 2011 о BitCoin стала все больше и чаще писать околокомпьютерная и обычная пресса, в систему тучей ринулись поучаствовать новые пользователи, а курс биткойна поначалу начал быстро взлетать, а затем прыгать словно безумная обезьяна.

Появились почти нереальные истории о счастливчиках, в начале года рискнувших, скажем, вложить в никому неизвестный дотоле БитКойн 10 000 долларов, а в начале июня наваривших на этом деле 3 миллиона… Ну а затем, поскольку столь заманчивой штукой всерьез заинтересовалось и всякое жулье, тут же пошли истории совсем иного рода.

Один из ранних адептов системы, успевший накопить и заработать порядка 25 тысяч битмонет (по тогдашнему курсу это было около полумиллиона долларов) в один непрекрасный день обнаружил, что его Windows-машина кем-то хакнута, а все нажитые денежки из его биткойн-кошелька утекли в неизвестном направлении. Адрес получателя, конечно, установить было несложно, но вот только проку от этой цепочки символов для возврата денег практически никакого…

Попутно в ряде известных антивирусных фирм – вроде Symantec, F-Secure и Kaspersky Lab – было объявлено о выявлении сразу нескольких вредоносных программ-троянцев, заточенных сугубо под BitCoin. В частности, появились коды-шпионы, запрограммированные на поиск в компьютерах биткойн-кошельков и похищение хранящихся там денег.

Однако самая большая неприятность случилась с наиболее известной в Сети биткойн-биржей Mt.Gox, проводившей около 90% всех обменов цифровой наличности на валюту настоящую. Некие неведомые злоумышленники похитили базу данных обо всех клиентах этой биржи, поначалу вроде как хотели ее выгодно продать, но вместо этого вскоре просто опубликовали ее в онлайне.

Из-за слабой защиты паролей в этой базе у многих продавцов монет были похищены очень значительные суммы, которые затем были разом выброшены на торги и резко обрушили текущую цену биткойна – в течение дня с 18 долларов до менее 1 цента…

Биржу, конечно, пришлось срочно закрывать, результаты последних торгов аннулировать, защиту информации о клиентах укреплять и так далее, и тому подобное. Что именно и как там делалось, не так уж, в сущности, и важно. Важно то, что в целом с точки зрения защиты данных система BitCoin оказалась совершенно не готова к обрушившемуся на нее успеху.

Точнее сказать, собственно ядро платежной системы все происходившие за последнее время атаки не скомпрометировали абсолютно никак. Неприлично слабыми оказались оконечные звенья в цепи защиты, типа цифровых кошельков и биржи обмена.

Но винить за это непосредственно систему BitCoin – все равно, что вину за кражу кошелька, выложенного на видном месте, или вину за ограбление кассы, оставленной без присмотра, возлагать на Центробанк, выпускающий банкноты всевозможного достоинства.

Пришли, чтобы остаться

Как только широкая публика оценила по достоинству технологию email, у почты традиционной начались большие проблемы с падением доходов от доставки корреспонденции. Единственное, что реально смогли сделать с этим почтовики – поставить и у себя в офисах подключенные к Сети компьютеры с платным доступом к email-сервисам и прочим интернет-услугам.

Сколь огромные суммы стали терять телефонные компании в связи с распространением Skype и прочих VoIP-технологий, даже представить себе сложно. Масштаб убытков будет особенно впечатляющим, если сопоставить эти астрономические цифры с практически даровой доступностью международных звонков через интернет.

Конечно, кое-где пытались и по сию пору пытаются с подачи телефонных компаний Skype запрещать. Но интернет-технологиям вообще, а особенно технологиям пирингового типа свойственна специфическая особенность. Искоренишь одну, возникнут десять новых – еще более гибких и стойких к искоренению. Просто потому, что они очень удобны для пользователей и исключительно живучи по своей природе.

Понятно, что и государственным властям, и банкам, и сетям кредитных карт платежная система BitCoin никак не может нравиться просто по определению. Уж слишком она независимая и не поддающаяся контролю.

Хотя «запретить» подобную систему невозможно, лишить ее стабильности и доверия клиентов – как показывает опыт последних недель – при наличии технических навыков и достаточных ресурсов вполне реально. По крайней мере, на нынешнем раннем этапе развития.

Но даже если система BitCoin и не сумеет вырасти в новую общемировую платежную сеть, а будет в итоге расшатана и развалена на взлете, это будет означать лишь одно. Далее появятся еще несколько аналогичных систем, более стойких к атакам и более безопасных для своих пользователей.

Как сказал по этому поводу один из активистов БитКойна, «теперь, когда мы имеем технологию для создания децентрализованной, полностью распределенной валюты, такого рода системы определенно пришли, чтобы остаться».